O universo, todo o sistema cósmico de matéria e energia do qual a terra, e portanto a raça humana, faz parte. A humanidade tem percorrido um longo caminho desde que as sociedades imaginaram a terra, O Sol e a lua como os principais objetos da criação, com o resto do Universo sendo formado quase como um pensamento posterior. Hoje sabe-se que a terra é apenas uma pequena bola de rocha num espaço de vastidão inimaginável e que o nascimento do sistema solar foi provavelmente apenas um evento entre muitos que ocorreu contra o pano de fundo de um universo já maduro. Esta humilhante lição revelou um fato marcante, que lhe confere o ínfimo de partículas no universo, com uma rica e nobre herança: os eventos que ocorreram nos primeiros minutos da criação do universo, 13,7 bilhões de anos atrás, vir a ter uma profunda influência sobre o nascimento, a vida e a morte de galáxias, estrelas e planetas. De fato, uma linha pode ser traçada da forja da matéria do universo em um “big bang” primitivo para o encontro na terra de átomos versáteis o suficiente para servir como base da vida. A harmonia intrínseca de tal visão de mundo tem grande apelo filosófico e estético, e pode explicar por que o interesse público no universo sempre resistiu.

Este artigo traça o desenvolvimento ao longo do tempo da percepção da humanidade do universo, desde observações pré-históricas do céu noturno até cálculos modernos sobre a velocidade recessiva das galáxias. Para artigos sobre partes componentes do universo, veja sistema solar, Estrela, Galáxia e nebulosa. Para uma explicação do estudo científico do universo como um todo unificado, veja cosmologia. Para um artigo sobre a possível existência de outros universos, veja Multiverso.

Todo pensamento científico sobre a natureza do universo pode ser rastreado até os padrões geométricos distintos formados pelas estrelas no céu noturno. Mesmo as pessoas pré-históricas devem ter notado que, além de uma rotação diária (que agora é entendida como surgindo da rotação da terra), as estrelas não parecem mover-se em relação uma à outra: as estrelas parecem “fixas”.”Os primeiros nômades encontrado que o conhecimento das constelações poderia guiar suas viagens, e eles desenvolveram histórias para ajudá-los a lembrar as posições relativas das estrelas no céu noturno. Estas histórias tornaram-se os contos míticos que fazem parte da maioria das culturas.

Quando os nômades se voltaram para a agricultura, um conhecimento íntimo das constelações serviu uma nova função—uma ajuda na cronometragem, em particular para manter o controle das estações. As pessoas tinham notado que certos objetos celestes não permanecem estacionárias em relação às estrelas “fixas”; em vez disso, durante o curso de um ano, mudou-se para a frente e para trás em uma estreita faixa de céu que continha 12 constelações que constituem os signos do zodíaco. Sete dessas andarilhos eram conhecidos pelos antigos: O Sol, A Lua, Mercúrio, Vênus, Marte, Júpiter e Saturno. O mais importante entre os viajantes era o sol: dia e noite veio com o seu nascer e o seu poente, e seu movimento através do zodíaco sinalizou a estação para plantar e a estação para colher. Em seguida, em importância foi a Lua: sua posição correlacionou-se com as marés, e sua forma mudou intriguingly ao longo de um mês. O sol e a lua tinham o poder dos deuses; por que não, então, os outros viajantes? Assim provavelmente surgiu a crença astrológica de que as posições dos planetas (a partir da palavra grega planetes, “wanderers”) no Zodíaco poderia influenciar eventos mundanos e até mesmo causar a ascensão e queda de Reis. Em homenagem a esta crença, os sacerdotes babilônios conceberam a semana de sete dias, cujos nomes mesmo em várias línguas modernas (por exemplo, Inglês, francês ou norueguês) ainda podem ser facilmente rastreados até suas origens nos sete planetas-deuses.

O ápice na descrição dos movimentos planetários durante a antiguidade clássica foi alcançado com os gregos, que eram naturalmente geómetros soberbos. Como seus antecessores, os astrónomos gregos adotaram o retrato natural, do ponto de vista de um observador na Terra, que a Terra leigos imóvel no centro de uma rigidez de rotação da esfera celeste (para que as estrelas eram fixas), e que o complexo de ida e volta andanças dos planetas no zodíaco eram para ser descrito contra este pano de fundo imutável. Eles desenvolveram um modelo epicíclico que reproduziria os movimentos planetários observados com bastante precisão surpreendente. O modelo invocou pequenos círculos em cima de grandes círculos, todos girando em velocidades uniformes individuais, e culminou cerca de 140 CE com o trabalho de Ptolomeu, que introduziu o artefato engenhoso de centros deslocados para os círculos para melhorar o ajuste empírico. Embora o modelo foi puramente cinemática e não tentar abordar a dinâmica razões para que os movimentos eram como eram, que lançou as bases para o paradigma de que a natureza não é caprichoso, mas possui uma regularidade e precisão que pode ser descoberto a partir da experiência e usado para prever eventos futuros.

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